Ajustamiento de la secuencia principal

Para los cúmulos remotos, los paralajes no pueden ser medidos pero los espectros de sus estrellas se pueden utilizar para obtener el diagrama HR. Tal diagrama es un diagrama de magnitud aparente contra tipo espectral. Si comparamos este diagrama con el diagrama HR calibrado por las Hyades, encontramos que los dos son idénticos a excepción de la escala vertical. La diferencia entre la magnitud absoluta y aparente determina la distancia del cúmulo lejano.

El método de ajustamiento de la secuencia principal (MS) consiste en poner el diagrama HR del cúmulo distante sobre el diagrama HR de las Hyades y en resbalarlo verticalmente hasta el traslapo de los dos MS. La diferencia en la escala de la magnitud determina el módulo de distancia del cúmulo.

Este método depende de la determinación exacta de la distancia de las Hyades. Esta distancia fue determinada muy bien por Hipparchos (ver cúmulos moviles). Sin embargo, Hipparchos demostró que Hyades es también un viejo cúmulo, que se formó hace 575 a 675 millones de años. El diagrama HR de este cúmulo proporciona la información solamente en la parte más inferior del MS. Para establecer la parte superior, necesitamos utilizar el diagrama HR de un cúmulo próximo joven como las Pleiades.

Muchos investigadores han utilizado los datos de Hipparchos para deducir una distancia para las Pleiades de 116 ± 3 pc (380 ± 11 años luz). Esto es alrededor de 15% más cerca que lo previamente pensado. Si este resultado es correcto, las estrellas de las Pleiades son más débiles que lo que pensábamos antes.

Los astrónomos de Hipparchos han obtenido distancias para otros diez cúmulos con una precisión de 10% y otros diez más con una precisión de 10-20%. Encontraron algo extraño. Los diversos cúmulos parecen definir tres MS diferentes. El MS definido por las Hyades es 0.5 magnitud más brillante que el MS definindó por las Pleiades y 0.7 magnitud más brillante que el MS definido por el cúmulo abierto NGC 2516. Nadie sabe por qué.

Hasta que entendamos el origen de la diferencia entre el MS de los cúmulos, cualquier distancia derivada por el método del ajustamiento de la MS se debe ver con una cierta precaución.